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Le contrôle du radon à la portée de tous
L'AlphaE de Bertin Technologies fournit une mesure de l'activité du radon toutes les trente minutes. - © BERTIN

Le contrôle du radon à la portée de tous

Dossier coordonné par Julie Nicolas - Mathieu Dejeu |  le 11/05/2018  |  SantéTechnique

Grâce aux progrès de l'électronique, la mesure de ce gaz cancérigène se simplifie. Deux producteurs proposent même une offre grand public.

Pour les gestionnaires de patrimoine soucieux de la qualité de l'air intérieur, l'ère du doute touche à sa fin. Depuis peu, un système de mesure continu du radon est disponible à un prix abordable. Ce gaz radioactif aura donné aux chercheurs et aux industriels plus de fil à retordre que les autres polluants répertoriés. Produit par la lente désintégration de l'uranium et du thorium présents dans la croûte terrestre, il présente une concentration très faible dans l'atmosphère. Cette particularité ne l'empêche pas d'être cancérigène, mais complique grandement toute tentative de quantification. La seule approche possible consiste à comptabiliser les particules dégagées par la désintégration du radon lui-même en polonium.

La révolution des photodiodes. Pour ce faire, le procédé le plus répandu consiste à déposer pendant deux mois de petites plaques sensibles auxdites particules. Ces dernières vont laisser des impacts dans la matière qui, après une analyse en laboratoire, fourniront la teneur moyenne en radon. Si elle est peu coûteuse, cette méthode dite « passive » demeure longue à mettre en œuvre. Pour des mesures en temps réel, les détecteurs portatifs de gaz ont longtemps constitué la seule solution. Précis, ces appareils restent toutefois chers et volumineux. Leur usage se limite donc à des contrôles ponctuels.

A la recherche d'une alternative, les laboratoires de radio-physique ont étudié tout au long des années 2000 les possibilités offertes par les photodiodes. Sous certaines conditions, ces composants électroniques génèrent un courant électrique quand ils sont percutés par des particules radioactives. Les recherches se sont révélées fructueuses et les premiers produits intégrant cette technologie sont arrivés sur le marché en 2016.

Ceux-ci prennent la forme d'un boîtier de petite taille facile à fixer à un mur. Ils incorporent généralement en complément des capteurs de température, de pression et d'humidité. « Ce sont des instruments assez fiables à condition qu'ils soient correctement utilisés, remarque Didier Gay, adjoint au directeur de l'environnement de l'Institut de radioprotection et de sûreté nucléaire (IRSN). Ils donnent la possibilité d'établir en quelques jours un premier bilan avant d'éventuellement recourir à des mesures “ passives ”. Ces dernières restent les seules reconnues par la réglementation. »

Rendre compte des variations. Deux constructeurs français commercialisent ce type d'équipement. Le groupe Bertin Technologies propose ainsi le moniteur AlphaE, qui peut livrer une valeur toutes les 30 minutes. « Il peut ainsi rendre compte des fortes variations du taux de radon au cours de la journée », indique Julien Villert, chef de produit radon du constructeur.

De son côté, la société Algade a imaginé la série ÆR riche de quatre modèles. Eux aussi affichent une fréquence de mesure inférieure à l'heure. « La gamme débute avec un dispositif destiné aux particuliers, à 199 €, et s'étend jusqu'à un appareil professionnel, capable de contrôler la ventilation », précise Edouard Chardat, responsable du pôle instrumentation de l'entreprise. Gageons que d'autres fabricants suivront vite ces précurseurs.

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