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La Comédie de Béthune, acte II

Marie-Douce Albert |  le 02/10/2015  |  ProfessionArchitectureCulture

Equipement culturel -

L’architecte Manuelle Gautrand a procédé à l’extension du théâtre qu’elle avait construit en 1999.

Manuelle Gautrand est revenue sur la scène de ses débuts. Dans le Pas-de-Calais, l’architecte a eu l’occasion de venir agrandir et restructurer la Comédie de Béthune, un théâtre qu’elle avait construit une quinzaine d’années auparavant. Pour la première fois, elle a eu cette chance, plutôt rare, de pouvoir s’interroger sur son propre travail et d’imaginer la meilleure façon de l’achever.

En 1994, l’agence de Manuelle Gautrand existait depuis trois ans et livrait ses premières réalisations quand elle a remporté le concours pour la construction de ce centre dramatique national. Le projet a alors dû se contorsionner sur une parcelle en « S ». A l’angle du terrain se dressait en effet une maison qui, si elle était vouée à disparaître à terme, était alors bien enracinée sur le carrefour. Quand le théâtre est livré en 1999, Manuelle Gautrand a enveloppé la cage de scène dans un grand coffre de béton. Et si elle a pris soin d’arrondir les angles et d’inclure dans ses murs les vestiges du Palace, un cinéma des années 1930 dont ne demeurait plus que la façade, elle n’a pas cherché à camoufler son arrivée. Au contraire, elle a souligné la présence de son bâtiment en le recouvrant d’un vernis pourpre. Quant aux espaces d’accueil du public, ils étaient logés dans un petit bâtiment qui, par l’arrière de la parcelle, venait se connecter au bloc monumental rouge.
Dix années avaient passé quand l’angle du terrain s’est trouvé libéré. « Ce fut long, remarque Manuelle Gautrand, mais, en un sens, cela a donné du temps au temps. Béthune n’est pas une ville riche et, à l’origine, elle n’aurait pas eu les moyens nécessaires pour réaliser l’intégralité du programme. » En 2009, l’heure est finalement venue de doter la Comédie de Béthune de la salle de répétition qui lui fait défaut et de lui donner une véritable entrée. Des travaux d’extension qui sont aussi l’occasion d’une remise aux normes - d’accessibilité et de sécurité incendie, notamment - du bâtiment existant.
Désignée dans le cadre d’une procédure négociée pour mener ce chantier, Manuelle Gautrand s’est interrogée : fallait-il prolonger l’esprit du projet de 1999 ou marquer une rupture ? « Même si la première tranche n’avait rien de désuet, j’ai eu envie de reprendre ma liberté, de faire autre chose », raconte-t-elle. Le nouveau bâtiment qui s’est élevé à la hauteur du grand théâtre curviligne et rouge sang est un volume droit et noir. L’architecte avait, entre-temps, appris à apprécier « la puissance et la richesse » de cette couleur à travers l’œuvre du peintre Pierre Soulages. Depuis que cette seconde phase a été livrée, en septembre 2014, les deux façades se répondent pourtant. Le bardage métallique de l’extension a été posé en bandes croisées et fait ainsi écho aux croix de Saint-André, peintes en noir sur le béton pourpre, qui, dès l’origine, ont évoqué l’appartenance nordiste du projet.

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