Environnement

Bombée à l’équateur, creuse aux pôles : la Terre!

Notre planète est plus bombée qu’à l’habitude à l’équateur et plus creuse aux pôles en raison d’une modification de son champ gravitationnel, selon des observations réalisées par le satellite franco-américain Topex/Poséidon. Les chercheurs qui opèrent le satellite d’observation de la Terre estiment que la mer pourrait être la source des changements de forces gravitationnelles qui provoquent les renflements plus ou moins importants à l’équateur et aux pôles.

Avant 1998, le gonflement à l’équateur était en réduction, une conséquence à long terme de la fonte des glaces depuis la fin de la dernière époque glacière. La rétraction glaciaire permettant une remontée des zones de terre a provoqué une modification du champ gravitationnel, selon les spécialistes. Aux pôles, « la Terre se comportait comme une éponge dans laquelle on enfoncerait un doigt avant de la regarder se regonfler », selon Christopher Cox, chercheur au centre spatial Goddard de la Nasa à Greenbelt (Maryland, est).

Mais « les observations actuelles du champ gravitationnel montrent que certains phénomènes vont maintenant à l’encontre des effets gravitationnels du rebond post-glaciaire. Là où le rebond réduisait le gonflement à l’équateur, ce phénomène récent provoque un accroissement de ce renflement », a encore expliqué M. Cox. L’hypothèse retenue par les chercheurs pour expliquer le phénomène serait une redistribution des masses au sein des océans, opérées par les courants marins, qui redistribueraient les masses de latitudes élevées vers l’équateur. De telles modifications pourraient être provoquées par le réchauffement du climat mais pourrait également faire partie de périodes normales de variations climatiques.

Les changements du champ gravitationnel sont mesurés grâce à un suivi laser des satellites pour observer les petites variations d’orbites de ces satellites et par l’étude des modifications dans la durée du jour ou la rotation de la Terre. Le satellite Topex/Poséidon est en orbite depuis 1992. Il est actuellement en phase de remplacement par le satellite franco-américain Jason-1 lancé à la fin 2001.

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